El origen del New Orleans Jazz & Heritage Festival está estrictamente relacionado con el origen del jazz, pues fue en Nueva Orleans donde, después de la emancipación de los esclavos que se refugiaron aquí, surgió el jazz primitivo y a su evolución contribuyeron muchos artistas nacidos en ese estado como Louis Armstrong.

Es por ello que George Wein, un músico que además de eso, fue un promotor y empresario del jazz, decidió emprender diversos proyectos junto con grandes jazzistas de su época, hasta que entendió el legado que debía promover de la cuna del jazz. Fue en 1960 que fundó la compañía Festival Productions para promover eventos de una gran escala.

Así fue como en 1970 del 22 al 26 de abril, el New Orleans Jazz Festival recibió a músicos como Mahalia Jackson, gran cantante de góspel, que regresó a su ciudad natal y junto con Duke Ellington, Pete Fountain, Al Hirt, Clifton Chenier, Fats Domino, The Meters, The Preservation Hall Band, entre muchos otros grandes de la escena de la época.

 

Wein explicó en ese debut que se trataba de la innovación total en cuanto a la presentación del jazz y que no podía ser otro lugar jamás debido al gran patrimonio que ofrece en este género, además auguró que éste sería aún más grande que el Newport Jazz muy pronto (festival también fundado por él).

Para esta primera edición sólo asistieron 350 personas que se repartían entre los músicos y los espectadores. Sin embargo con sólo seis años de trayectoria, lograrían una asistencia de 80 mil personas, luego de que cambiaran la sede al interior del Fair Grounds Race Course.

Además en su sexta edición saldría su primer póster de edición limitada, la cual es una de las series más famosas hoy en día:

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Ya en los 80’s el Jazz Festival continuaba expandiéndose y ganando popularidad y era aclamado como la mejor celebración cultural, con más de 300,000 personas, para esta época el festival ya había acogido como tradición realizarse durante dos fines de semana como hasta hoy en día.

Y para su vigésimo aniversario fue realmente emocionante ver al gran Fats Domino en el póster conmemorativo, quien fue un gran precursor del blues y nativo de Luisiana.

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Para los 90’s tuvo una evolución importante pues agregó un jueves del segundo fin de semana para presentar un Pabellón Internacional que celebra el jazz de países donde más se ha expandido y ha tenido su propia evolución como Cuba, Brasil, Panamá, Haití, Sudáfrica, entre otros.

Fue en 2001 cuando la predicción de su fundador se hizo realidad pues el Festival del Jazz derribó todos los otros, con una asistencia de 650 mil personas. Sin embargo para 2005, el huracán Katrina que dejó grandes daños en la ciudad, por poco le quitó al 2006 una celebración,  pero al final y en colaboración con muchos se realizó dando aún más sentido de pertenencia a la ciudad y su cultura.

En el 45 aniversario en 2014 se agregaron artistas que no precisamente pertenecían al género del jazz pero que eran trascendentes sin duda, como Eric Clapton, Bruce Springsteen and the E Street Band, Christina Aguilera, Phish, Arcade Fire y Santana. 

El festival ha reunido lo mejor del jazz y de los géneros más cercanos a éste como gospel, Cajun, zydeco, blues, R&B, rock, funk, folk, ritmos del caribe, latinos, y africanos además ha ido abriendo sus puertas a muchos más talentos como parte de su evolución. Pero principalmente ha logrado su cometido inicial que es presentar a los mejores artistas de Nueva Orleans de la última mitad del siglo, es menester mencionar algunos de ellos: Professor Longhair, Fats Domino, The Neville Brothers, Wynton Marsalis, Dr. John, Branford Marsalis, Harry Connick Jr., Troy “Trombone Shorty” Andrews, Ellis Marsalis, The Radiators, Irma Thomas, The Preservation Hall Jazz Band, Allen Toussaint, Buckwheat Zydeco, The Dirty Dozen Brass Band, Better Than Ezra, Ernie K-Doe, Vernel Bagneris, The Zion Harmonizers, Beausoleil and muchos otros.

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